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EL MISTERIO DE LAS HORMIGAS ZOMBIES

Luis Roberto Robles J.

En el corazón de la selva tropical de Tailandia, ocurre un fenómeno que parece salido de una película de ciencia ficción: las hormigas carpinteras son convertidas en zombies por un hongo parásito llamado Ophiocordyceps unilateralis. Este hongo no solo infecta a las hormigas, sino que las manipula de una manera siniestra para su propia reproducción. Aunque este proceso se ha observado durante millones de años, solo recientemente hemos comenzado a descifrar cómo funciona.

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Este hongo ataca desde dos frentes: primero, se alimenta de las hormigas infectadas, debilitándolas. Luego, toma control de su sistema nervioso central y sus músculos, forzándolas a comportarse de manera errática, incluso a caer de sus nidos en las copas de los árboles. A medida que el hongo continúa su desarrollo dentro de las hormigas, estas sufren convulsiones y se vuelven incapaces de regresar a sus nidos. Es como si el hongo las programara para que se queden en un lugar específico: el sotobosque, que tiene condiciones más frescas y húmedas, perfectas para el crecimiento del hongo.

El momento culminante ocurre al mediodía, cuando el sol está en su punto más alto. En ese momento, el hongo obliga a las hormigas a morder una hoja, y este acto marca su sentencia de muerte. Las hormigas infectadas no pueden desprenderse de la hoja ni después de morir, lo que crea un ambiente estable para el hongo. A los pocos días, el hongo crece y emerge de la cabeza de la hormiga muerta, liberando nuevas esporas para infectar a otras hormigas cercanas.

Pero ¿qué significa todo esto para la medicina? La respuesta es que todavía no lo sabemos con certeza, pero las implicaciones son fascinantes. Los hongos son conocidos por producir una amplia gama de sustancias químicas, y este proceso evolutivo ha llevado a la producción de compuestos que alteran los músculos y el comportamiento de las hormigas. Estos compuestos podrían tener aplicaciones en medicina, como la creación de insecticidas biológicos para controlar plagas que afectan los cultivos o incluso desarrollar tratamientos que modifiquen ciertos comportamientos en seres humanos.

Este fenómeno no se limita a las hormigas; afecta a otros insectos, como escarabajos, moscas y mariposas, aunque los cambios en su comportamiento no son tan dramáticos. La naturaleza, una vez más, nos presenta un misterio fascinante que podría conducir a descubrimientos sorprendentes y beneficiosos para la humanidad. Entonces, ¿qué podemos aprender de esta extraña relación entre hongos y hormigas zombies?

En Acuario Michin pensamos que la naturaleza es un tesoro de secretos por descubrir, y que incluso los eventos más dramáticos, como el que te contamos en este artículo, pueden tener aplicaciones útiles y sorprendentes en la ciencia y la medicina. Te invitamos a que explores y te sorprendas con las especies que puedes encontrar en Acuario Michin.

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